FOTOGRAFÍA: LILLIAN SUWANRUMPHA / GETTY IMAGES

Los robots pueden ayudar a los médicos a distanciarse de los pacientes y ayudar a los que están solos a sobrellevarlo. Pero llevar las máquinas a los hospitales está lleno de dificultades.

Un estudiante de ingeniería configura un robot modificado para detectar y observar pacientes con COVID-19. Un grupo de robots está pidiendo hoy que el campo acelere el desarrollo de tales máquinas médicas.

LOS HUMANOS NO ESTÁBAMOS preparados para el nuevo coronavirus, y tampoco las máquinas. La pandemia ha llegado en un momento incómodo, tecnológicamente hablando. Los robots y la IA cada vez más sofisticados están aumentando los trabajadores humanos , en lugar de reemplazarlos por completo. Si bien sería bueno si pudiéramos proteger a los médicos y enfermeras al entregar más tareas a los robots, la medicina es particularmente difícil de automatizar. Es fundamentalmente humano, requiere habilidades motoras finas, compasión y una rápida toma de decisiones de vida o muerte que no quisiéramos dejar en las máquinas.

Pero esta pandemia es una oportunidad única para impulsar el desarrollo de tecnologías de robots médicos, argumentan una docena de robots en un editorial publicado hoy en la revista Science Robotics .

Quizás «la gente comienza a reflejar que en situaciones como esta, cómo los robots pueden usarse no solo para ayudar con el distanciamiento social, sino también para aumentar la interacción social», dijo Guang-Zhong Yang, editor fundador de la revista, durante una conferencia de prensa. .

El editorial sirve como un llamado a las armas para más investigación. «La robótica y la automatización podrían desempeñar un papel importante en la lucha contra enfermedades infecciosas, como Covid-19», escribieron Yang y sus colegas editores en su artículo. En particular, argumentaron: “Los robots tienen el potencial de ser desplegados para desinfección, entrega de medicamentos y alimentos, medición de signos vitales y asistencia en los controles fronterizos. A medida que aumentan las epidemias, los roles potenciales de la robótica son cada vez más claros ”.

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Además, los robots podrían habilitar una forma de telemedicina que mantendría a los humanos fuera de las áreas de contagio. «Covid-19 podría ser un catalizador para el desarrollo de sistemas robóticos que pueden ser desplegados rápidamente con acceso remoto por expertos y proveedores de servicios esenciales sin la necesidad de viajar al frente», escribieron.

Una ironía cruel de la pandemia de coronavirus es que los profesionales médicos saben mejor que nadie que el distanciamiento social es fundamental para disminuir la tasa de nuevas infecciones, pero se ven obligados a ser los más cercanos a la enfermedad. Y aquellos que necesitan interacción social tal vez más que nadie, los ancianos, son los que más necesitan aislar, ya que son los más susceptibles a la enfermedad.

Pero si las máquinas pueden ayudar a cuidar a los pacientes, es menos probable que los cuidadores humanos se infecten. Los robots autónomos, por ejemplo, pueden recorrer salas y desinfectar superficies con luz ultravioleta . O pueden entregar suministros, como ya lo está haciendo un robot llamado Tug . Una inteligencia artificial más inteligente puede ayudar a diagnosticar personas con Covid-19 , y los autores del artículo sugieren que los ingenieros podrían desarrollar robots móviles para realizar tareas simples como tomar la temperatura de un paciente. Todo esto podría ser de gran ayuda para aligerar la carga de los proveedores de atención médica y ayudarlos a mantenerse alejados de los infectados. Eso podría ayudar a evitar futuros cuellos de botella, en los que tantos trabajadores están enfermos o en cuarentena después de una posible exposición que el personal del hospital no puede atender adecuadamente a los pacientes que ingresan .

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POR MEGHAN HERBST

Hay mucho precedente para que las máquinas ayuden a los humanos a hacer su trabajo, señala la robotista del MIT Kate Darling, que no participó en la editorial. «Los cajeros automáticos permitieron a los bancos ampliar los servicios de cajero», dice ella. “Los robots de eliminación de bombas permiten a los soldados mantener una mayor distancia entre ellos y el peligro. Hay casos en que la automatización reemplazará a las personas, pero el verdadero potencial de la robótica está en complementar nuestras habilidades. Deberíamos dejar de intentar reemplazar y comenzar a pensar de manera más creativa sobre cómo usar la tecnología para lograr nuestros objetivos ”.

No es difícil imaginar un futuro en el que los robots de entrega lleven alimentos y suministros a las casas de las personas en cuarentena, evitando que los trabajadores de entrega puedan infectarlos. Las personas en cuarentena ya se mantienen en contacto con amigos y familiares a través de Zoom y FaceTime, pero los robots sociales también podrían hacer compañía a las personas en ausencia de pares humanos. El robot de telepresencia , a menudo algo tan simple como una pantalla con ruedas, ha comenzado a aparecer en hogares de ancianos para ayudar a los miembros de la familia a conectarse con ancianos aislados. En los hospitales, tales robots podrían «teletransportar» un médico especialista en Londres a un paciente en San Francisco.

Aún así, sería difícil encontrar una interacción más sensible entre los humanos que la relación médico-paciente, y esto ha seguido siendo un problema espinoso en la robótica del hospital. Un médico tiene que mantener a las personas con vida, pero también mantenerlas bien , empatizando en un momento particularmente difícil. Los robots no hacen empatía.

Lo bien que un robot puede abordar la tarea de un trabajador de la salud depende, en cierta medida, de si está reemplazando esa interacción humana o simplemente canalizándola. “Depende de: ¿El robot actúa como un medio para un médico u otro proveedor o profesional de la salud? ¿O se supone que el robot en sí mismo está ejecutando algún tipo de tarea? pregunta Julie Carpenter, robotista e investigadora del Grupo de Ética y Ciencias Emergentes de Cal Poly San Luis Obispo, que no participó en el nuevo documento. «Ciertamente, hacerlos menos amenazantes para las personas es importante».

Tome ese robot Tug, por ejemplo. Es más o menos una caja rodante que deambula autónomamente por los pasillos del hospital. Le dice con voz amigable si está esperando un ascensor, y algunos hospitales incluso lo visten con disfraces para los niños. Los robots necesitan equilibrar la funcionalidad y la experiencia del paciente. «Por ejemplo, un robot puede necesitar ser muy grande para levantar a un paciente, pero su tamaño puede ser intimidante», dice Carpenter. «Mitigar el estrés psicológico de alguien debería ser absolutamente una parte significativa y reflexiva del diseño de robots, especialmente en escenarios de cuidado».

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Los ingenieros también deben considerar a los usuarios de sus trabajadores hospitalarios al diseñar robots médicos, lo que realmente no han estado haciendo hasta este momento. «Están diseñados por ingenieros, para ingenieros», dice Henrik Christensen, director del Instituto de Robótica Contextual de UC San Diego y coautor de la editorial. Las enfermeras y los médicos ya están estresados ​​y con poco tiempo. Si les dice que les tomará dos horas enseñarles a usar un robot, “entonces ya los perdieron”, agrega Christensen. «No somos lo suficientemente buenos hoy en el diseño de robots que sean realmente fluidos».

Una de las ideas más audaces que surgieron de la conferencia de prensa de Science Robotics fue una competencia por robots médicos. Darpa celebró una competencia de robótica en 2015 que enfrentó a las máquinas humanoides entre sí, lo que impulsó en gran medida la investigación sobre la autonomía del robot . Ahora Darpa está ejecutando otro desafío para los robots para navegar en entornos subterráneos . (Luego está el Darpa Grand Challenge , que ofreció $ 2 millones al primer equipo que podría competir con un vehículo autónomo entre ciudades de California y Nevada; el Stanford Racing Team ganó el premio en 2005).

Entonces, ¿por qué no organizar un desafío de robótica en un hospital? «Sin duda», dice Christensen, «esta es una forma de innovación de crowdsourcing».



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